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Découverte d’un trou noir « proche » de la Terre et quatre fois plus gros que le soleil

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2m.ma avec agences2m.ma avec agences

Des astronomes de l’Observatoire européen austral (ESO) ont découvert un nouveau trou noir, le plus proche de la Terre jamais détecté, située dans un système stellaire visible à l’œil nu, selon une étude publiée mercredi.

Il s’agit d’un trou noir stellaire, issu de l’effondrement d’une étoile massive sur elle-même, gros comme au moins quatre fois le Soleil. Contrairement aux trous noirs supermassifs, celui-ci est « silencieux », car il « n’interagit pas violemment avec son environnement » (il n’absorbe pas de matière) : il est donc « vraiment noir » et caché dans le système stellaire « — 6819 », précise l’ESO dans un communiqué.

L’équipe de l’ESO s'était intéressée au départ à HR 6819 en tant que système d’étoiles binaires, qui comprend une variété d’étoiles plus massives et brillantes que le Soleil. Grâce au spectrographe (instrument qui permet de mesurer la vitesse radiale d’un objet) « FEROS », situé à l’observatoire de La Silla au Chili, les astronomes se sont aperçus que l’une des deux étoiles bougeait plus vite que l’autre, et orbitait de manière inhabituelle, tous les quarante jours, autour d’un objet invisible.

En étudiant cette trajectoire, ils ont pu détecter la présence du trou noir, et en calculer la masse. « Un objet invisible avec une masse d’au moins quatre fois le Soleil ne peut être qu’un trou noir », explique l’astrophysicien Thomas Rivinius, auteur principal de l’étude parue dans la revue Astronomy & Astrophysics. « Ce système stellaire contient le trou noir le plus proche de la Terre que l’on connaît », souligne-t-il. « Nous avons été totalement surpris quand nous avons réalisé qu’il s’agissait du premier système stellaire visible à l’œil nu avec un trou noir », complète Petr Hadrava, de l’Académie des sciences de Prague, coauteur de l’étude.

Le trou noir découvert se situe à 1 000 années-lumière (plusieurs dizaines de millions de milliards de kilomètres), une distance jugée très proche par les astrophysiciens.

Pour l’heure, rappelle l’étude, seules deux douzaines de trous noirs ont été détectées dans notre galaxie, qui comprend en son centre un trou noir supermassif.

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